Résumé : des échanges à la dimension du monde : les échanges de marchandises

Depuis les années 1950, et avec la mondialisation, les échanges de marchandises ont enregistré une forte progression. Le transport maritime assure l’essentiel des échanges de marchandises. Il permet l’acheminement de grandes quantités de produits dans des navires spécialisés : porte-conteneurs, vraquiers, « RO-RO » avec pont-levis pour le transport de véhicules, navires réfrigérés, ainsi que les bateaux de transport de produits liquides et gazeux : pétroliers, chimiquiers, gaziers. Toutefois à terre des liaisons par voie ferrée, voie fluviale, route ou pipeline sont indispensables.

Les conteneurs facilitent le transport de marchandises. Ce sont des boites métalliques aux dimensions standardisées, empilables les une sur les autres, connectées entres elles par des fixations également normalisées (les « twist-locks »). Il est possible d’y mettre toute sorte de produits. Ils peuvent être rapidement chargés ou déchargés d’un navire, d’un camion ou d’un train sans qu’il y ait besoin de les ouvrir. Le transport est ainsi rationalisé, les ruptures de charges minimisées. Les grands ports des façades maritimes jouent ainsi pleinement leur rôle de plateforme multimodale.

De nombreux acteurs interviennent dans ces échanges : les logisticiens organisent le transport pour le compte de sociétés, pour les armateurs de compagnies maritimes, ou des compagnies de transport routier, fluvial ou ferroviaire.

L’essentiel des flux de marchandises se réalise entre trois grands pôles du commerce mondial : l’Amérique du Nord, l’Europe et l’Asie orientale (on parle de « Triades »). Ils sont desservis par les importants réseaux de lignes maritimes des compagnies maritimes telle la CMA-CGM.

Les canaux (Panama et Suez) et les détroits (Nord Pas-de-Calais, Gibraltar et Malacca ; Ormuz et le Bosphore dans une moindre mesure) sont des points de passages stratégiques. Ils permettent de relier deux océans ou deux mers.

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